Linnutee ja selle naabergalaktika Andromeeda on mõlemad spiraalgalaktikad, mis tähendab, et valdav osa nendes peituvatest tähtedest paikneb spiraalsetes harudes. 1339 pulseeriva tähe põhjal loodud 3D kaart paljastab, et meie galaktika lame pöörlev ketas on nendesamade tähtede üha enam väändumas ja kõverdumas.

Kaugelt vaadatuna näeb Linnutee välja nagu õhukene pöörlev tähtedest koosnev ketas, mis teeb iga paarisaja miljoni aasta jooksul ühe täispöörde ümber oma tumeainest ja tähtedest koosneva keskme. Galaktika keskmes olev võimas hulk ainet hoiab galaktikat koos, kuid galaktika kaugemates harudes hakkab keskme gravitatsioonitõmme üha nõrgemaks muutuma. Seetõttu vabanebki ketta välises osas vesinik.

Varasemalt on astronoomid täheldanud, et Linnutee vesinikupilved kõverduvad ning sarnaseid nähtusi on täheldatud ka teistest galaktikates. Seeläbi on teadlased õppinud meie galaktikat paremini mõistma, kuid siiani on olnud keeruline hinnata, kas sarnast trendi järgivad ka tähed.

Teadlased kasutasid kaardi koostamiseks tsefeiidideks nimetatavaid tähti. Tegemist on noorte tähtedega, mille mass jääb nelja ja 20 Päikese massi vahele ning mis on meie tähesüsteemi tähest vähemalt 100 000 korda eredamad. Sellised tähed põletavad oma kütuse kiiresti ära ning elavad vaid paari miljoni aasta vanuseks, mis tähtede eluskaalasid silmas pidades on väga lühikene eluiga. Samas on neid aga väga hea jälgida ning nende pulseerimise tõttu on võimalik nende kaugust hästi määrata.

Nüüd saigi tsefeiidide abiga tähtede kõverdumise küsimus vastuse. Teadlased kaardistasid 1339 tähte ning leidsid, et need võtavad aja jooksul sarnase spiraalse kuju nagu kõverduvad vesinikpilved. Samas tõdesid teadlased, et vesinikgaas väändub oluliselt rohkem kui tähed, eriti ketta ühel küljel.

"Üllatusime, kui leidsime, et 1339 tsefeiidi ja Linnutee ketas liiguvad kooskõlas," ütles üks uurimuse autoritest, Macquarie Ülikooli füüsika ja astronoomiinstituudi teadlane Richard de Grijs. "Veel olulisem avastus on aga see, et Linnutee välimistes osades väändub S-kujuline täheketas progressiivselt spiraalikujuliseks," ütles ta.

Teadlaste sõnul tähendab see, et seesmise ketta pöörlemisjõud tekitab välimises kettas väändumist. "Uurimuse tagajärjel koostasime täiendatud kaardi, mis võimaldab uurida meie galaktika liikumist ning Linnutee ketta päritolu," ütles Licai Deng, Hiina Teaduste Akadeemia teadlane ning uurimuse kaasautor.

Teadlaste töö avaldati teadusžurnaalis Nature.